《岛报》特别报道:留学生大减、整年上网课, 加国大学直面“后疫情时代”

自去年年初开始,一场前所未有的疫情改变了千千万万留学生的生活。


原本可以到处体验加拿大文化风情和各种浪的日子被反反复复的旅游禁令无情打断。原本和形形色色同学一起进行的课堂学习变成了在国内家中半夜独自对着屏幕的寂寥。


不少学生的留学计划因为疫情的凶险,或甚至是国境的关闭,不得不延后再延后……


新冠疫情让许多海外游子开始思索:出国留学,还值得吗?


《岛报》近日联系了温哥华岛上的卡莫森学院(Camosun College)、维多利亚大学(UVic)以及温哥华岛大学(VIU)三所主要大学,深入了解了校方在疫情期间面临的困境以及校内留学生的境况。以及,在这场疫情结束后,留给加国大学和学子们的又将会是一个怎么样的新局面?


留学生锐减

学校面临财务困难

在全加拿大各地,国际学生的数量都因为疫情而大幅度锐减。除了原本就想来加拿大的学生进不来之外,许多学校在过去的一年都面临严重的招生困难。


国际学生在加拿大的高等教育体系中,一直是相当重要的组成部分。


在疫情前,全加拿大的大学生数量有将近1,946,000人,而其中有313,000人为留学生,等于约每6人中就有一人是国际学生。


但是随着疫情的爆发,留学生的数量也出现了锐减,根据加拿大统计局的统计,加拿大移民局2020年7月至8月间核发出的学签数量只有2019年同期的一半不到。

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可想而知,在疫情期间,国际学生数量的减少对各大学也造成了相当大的困境。


温哥华岛上的3所学校都表示,出入境的限制及取得学签的困难度大增是疫情间的两大主要问题。


“在疫情开始的头6个月,许多国际学生根本无法入境加拿大。”VIU国际教育部门院长Norma MacSween表示,“现在加拿大政府重新开放留学生入境了,我们才慢慢看到一些学生回流。”


UVic校方也表示,虽然UVic下一学年度的整体学生人数呈现增加趋势,但是留学生的比例却下降了。2020至2021学年度,UVic本科的当地学生数比去年增加了2.5%,但是国际学生数却减少了2.7%。


VIU方面,国际生减少的情况则比UVic严重许多。疫情期间,VIU面临将近30%的国际学生流失。


卡莫森学院中处理国际合作关系事务的Geoff Wilmshurst副校长在访谈中向《岛报》透露,在去年3月疫情最初期间,卡莫森约有1,600名的国际生。2021年1月,卡莫森的国际学生数下降至了约1,200名,前后共减少了四分之一。

身为温岛上唯一的公立学院,卡莫森往年的学生流动率就相当的大。许多留学生会转学至UVic、UBC及SFU等大学。过去一年间,卡莫森面临国际生招生的困难,也导致了校内国际生人数的减少。


“值得庆幸的是,我们大多数的学生在疫情爆发时人都还在维多利亚。” Wilmshurst副校长表示,”但是去年我们没法像往年一样招到那么多新的留学生。当学生转学到别的大学之后,我们整体的学生人数便开始降低。”


国际生不来,学校的收入也开始减少。卡莫森学院估计,他们下个财政年将面临将近670万加币的赤字,其中很大一部分原因便是因为国际生减少。


Wilmshurst副校长表示,他们发现到疫情期间中国留学生选择回国的比率比其他国家的学生都来得高。


“这有可能是因为中国的疫情状况似乎更稳定,” Wilmshurst副校长表示, “在之前一段时间,很多中国学生可能会认为回国比留在这里更安全。”


来自中国的留学生一直都是温岛各大院校相当重要的学生来源。在2018年的统计报告中,UVic有近18%的学生为国际生,其中中国学生人数居于首位。


卡莫森学院方面,中国留学生一直是卡莫森第二大的国际生来源,第一大国则是印度。往年,卡莫森每年平均会有500-600名来自中国的留学生就读。

疫情期间留学性价比遭质疑

疫情期间,学校内的各项教育活动计划发生了天翻地覆的改变。除了面对面教学被网课取代之外,许多重要的教学实践活动也被迫中止了。


体验海外文化本来是国际生留学生涯中重要的一环。但是对于疫情世代的留学生而言,这却成为了很难实现的愿望。


在UVic方面,疫情迫使校方暂停了大部分实地勘察及校外教学活动。


“例如我们的地理学院本来安排了前往坦桑尼亚及北欧的实地勘察活动,但是因为疫情而不得不延后了。其他像是国际交换生计划以及许多实习项目也被迫暂停。” UVic校方表示。

图源:: UVic

VIU的MacSween院长表示,他们的语言中心本来有一项结合当地旅游的ESL课程,专门让来学语言的国际生体验加拿大文化。但在疫情期间也不得不暂停进行。


对于身为社区学院的卡莫森而言,能让学生动手实践、运用所学的实用型课程一直是他们的教学特色之一。当疫情迫使学校将课程转移到网上后,这些教程也面临执行上的困难。


卡莫森的Wilmshurst副校长表示,在疫情初期,很多实践型的课程很难进行下去。一直到后期,学校才开始逐渐形成一套措施,让学生在安全的情况下,分批回到校园进行一些实践课程。


在疫情的影响下许多的教学活动及内容都被迫暂停,但国际生的学费却并没有因为疫情而降低,也让支付高额学费的留学生及家长开始思考疫情期间留学是否还有其应有的性价比。


课程并不再是唯一焦点

如何在“留学性价比”受到质疑的疫情时代排除各种阻碍,协助留学生让他们能够继续他们出国深造的计划,就成了许多院校面临的首要课题。


隔离,是过去一年来各学校在迎接新国际生时第一个要面临的问题。

为了协助国际生,UVic及卡莫森都扩大了国际学生服务处的运作时间,并同时制定了隔离协助计划,提供配合计划的学生隔离津贴,并协助隔离中的学生进行日用品采购。


VIU方面则和加拿大国内语言教育组织Languages Canada合作,为刚入境的留学生提供隔离住所及三餐。

图源: VIU

在课程方面,除了课程教学采取网上授课之外,为了应对疫情,各个学校也还有太多太多需要调整的地方。


VIU校方表示,他们为了协助国际生继续进行远距离学习而做了许多调整。VIU已经有很多教师将课程从同步教学改成了异步教学,国际生不用按时上课,而是能够在有时差的情况下自行观看课程视频及阅读课程资料。


除此之外,为了让国际生能够在有时差的情况下继续上课,VIU也将大部分的ESL课程移至了晚间时段,方便学生在自己国内进行远距学习。


同时,卡莫森学院也发现,在疫情期间,咨询服务及额外的关怀对国际生变得相当的重要。

“很多国际生和学校联系,表示对于上网课感到不习惯,或是自己觉得非常的孤单。有些学生本来在边学习边打工,却因为疫情而失去了工作。他们面临着各式各样的压力。”卡莫森的 Wilmshurst副校长表示。

疫情带来的特殊情况让学校意识到,为了帮助留学生继续完成学业,他们需要做的比以前多得太多了。

疫情“新世代”

危机便是转机。

这场疫情虽然给各大学校带来了许多挑战,但同时却也促使学校重新审视自己远距教学及在线服务的可能性。


在后疫情时代,在线教学及在线服务也许将不再是群聚禁令带来的限制。相反,它们很可能成为各学校教育的一大利器。

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将所有服务移至网上后,温岛的3所学校都发现网上服务对于学校人员及留学生而言,都是一个非常便利的改变。


无论是向学校人员询问怎么办学签,或是和学校的心理咨询师进行对话,这些活动如今都已经转为了网上服务。


“在疫情前,我们几乎没有提供过什么网上服务。但经历了疫情之后,我们能够做到的比以前多得多了。”卡莫森的Wilmshurst副校长表示。

他们的国际学生部门发现网上会面有助于大幅提升他们能协助的学生数量。而对学生而言,不用特地到学校去进行会面也省去了不少的麻烦。

“以前,我们的人员常常需要两个校区跑,但在疫情之后,他们可能可以固定待在一个校区,并透过在线会议与另一个校区的学生会面。” Wilmshurst副校长表示。


除此之外,新冠疫情迫使各学校踏出舒适圈,第一次将如此大量的课程移至网上,也给了学校一个绝无仅有的机会,去开发不同的教学型态。

UVic方面,即便在疫情前,学校便一直在发展网络教育的工具及平台。如今的疫情迫使学校更是加快了脚步。


UVic校方表示,这场疫情促使UVic投入了大量资金去开发全新的网络教学平台及软件,并且在教程中加入了更多的最新科技。


“这些科技上的投资将能够一直沿用至疫情过后。”UVic校方表示。虽然在疫情后UVic校内的课程还是会以面对面教学为主,但是结合网络教学及面对面教学的混和型课程有着很大的发展机会。


和UVic相类似,VIU也表示借着这次疫情的机会,校内许多部门已经开始研究如何将网络教学融入进常规的教学模式,并在未来提供不同的课程项目类型。


“在我们进行的问卷调查中,我们发现很多学生其实挺愿意上网课。”卡莫森的Wilmshurst副校长表示,“有些比较内向的国际生,他们反倒比较喜欢透过在线课程或文字讯息和其他人互动。”


Wilmshurst副校长表示,对于如护理、电工等需要实际操作的课程而言,网课自然不是最佳选择。但是,许多文科及商科的课程在未来都很有可能发展更多出线上教学的选项。


“当然,我并不认为这些留学生想花大把学费,只为了坐在国内的家里上网课。他们应该要能够实地探索加拿大以及校园,去认识外国朋友和老师。但线上服务及课程在未来确实可以变成他们的一种新的选择。”

在接受《岛报》访问的过程中,3所学校都透露疫情带来的转变对部分学生而言也许有点难以适应,对于支付高昂学费的留学生而言也或许存在着一些不公平。

但对于加国大学及高等教育机构和行业来说,其实也带来了前所未有的改革机会,未来将有机会善用他们在疫情期间开发出的新可能,去迎接一个更便捷、更宽广的世界。